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El polvoriento cinturón de Orión

Imagen de M78
Polvo y gas son los principales trazadores que nos indican donde se forman estrellas. Sin embargo, el estudio de estos dos ingredientes se hace muy difícil si solo utilizamos observaciones con telescopios tradicionales, sensibles en la parte óptica del espectro. Es aquí donde entran en escena los radiotelescopios: una antena o conjunto de ellas observando "luz" en las partes centimétricas, milimétricas y submilimétricas del espectro electromagnético.

Precisamente, la antena APEX, en el desierto chileno, acaba de mapear --a longitudes de onda submilimétricas-- la zona de Messier 78 (M78), una región llena de gas y polvo, y de resplandeciente color blanco-azul por la luz dispersada de estrellas ya formadas. Es lo que llamamos una nebulosa de reflexión.

Lo que APEX encontró fue que filamentos oscuros, integrados a M78 y varias partes en su periferia contienen grumos de gas y polvo donde probablemente están naciendo más estrellas (color naranja en la imagen de la derecha). Además, varios de estos grumos ya tienen actividad estelar y muestran lo que los astrónomos llamamos flujos moleculares, esto es, gas arrojado casi linealmente desde los polos por las jóvenes estrellas. 

Es curioso notar que, a pesar de que muchos de estos grumos ya están formando estrellas, el polvo a su alrededor --detectado por APEX-- apenas alcanza los -250ºC. Por cierto que la nebulosa M78 es perfectamente visible con un telescopio pequeño o unos binoculares, en condiciones de oscuridad adecuadas. Además, es muy fácil de encontrar: justo arriba de Alnitak, la estrella más al sur del cinturón de Orión (ver mapa).
 

GRBs:

1. En el país del spot estamos hasta el cuello con su basura. Solo con mejor educación e inversión en ciencia y tecnología este país dejará de ser el mismo.

2. Para saber el estado en que se encontrarán las cosas después del "Apocalipsis Maya", vaya a ver los despojos del "Planetario de Guadalajara". Lo más vergonzoso y humillante que hicieron los políticos jalisquillos en los últimos 6 años.